« Tu marcheras sur l’eau »

Arsenal

Confortablement installé à la terrasse de l’un des multiples cafés de la place de la Bastille,qui soupçonnerait que, sous ses pieds, le canal Saint-Martin évolue, partant ensuite rejoindre l’avenue Richard Lenoir? Pourtant, c’est tout un réseau fluvial qui se dessine sous terre.

Si les habitués du quartiers connaissent son existence, pour tout néophyte, l’existence du canal est souvent ignorée. Pourtant, il suffit de tourner son regard vers le port de l’Arsenal pour se rendre compte de son existence.«D’ici, les bateaux de plaisance évoluent sur deux kilomètres de canaux sous voûtes, du port jusqu’à l’écluse du Temple au niveau de la place de la République» indique un employé de la capitainerie. «Les tunnels sont éclairés aux moyens de puits de lumière que l’on peut apercevoir dans les squares qui jonchent le parcours du canal».

«Napoléon, la voûte et la cavalerie? Une invention»

Au moment de la construction du canal, entre 1805 et 1825, il n’y a pas de projet de recouvrement de celui-ci. «Il faut souligner en 1817, la construction d’une première voûte destinée à permettre l’assise de la fontaine de l’Éléphant, situé à l’emplacement actuel de la colonne de juillet» explique Jean Papoul, archiviste au service des canaux de la ville de Paris. «En 1860, Napoléon III souhaite réaliser son avenue Voltaire et de ce fait, en concertation avec le baron Hausmann, décide du recouvrement du boulevard Richard Lenoir, abaissant le niveau du canal d’environ six mètres» continue-t-il.

Lorsque l’on lui demande si, comme cela est souvent affirmé, le recouvrement du canal aurait pu être un moyen pour Napoléon III de faciliter l’accès de la cavalerie aux quartiers ouvriers, Jean Papoul répond par la négative: «Au contraire, son recouvrement a permis l’effacement d’une barrière symbolique entre les catégories sociales. Napoléon avait tout intérêt à sauvegarder cette frontière stratégique. Son recouvrement a surtout permis de limiter la construction de ponts».

Le canal, ses touristes

«avec l’ouverture du canal aux bateaux de plaisance par Jacques Chirac en 1983, celui-ci a perdu sa vocation marchande» indique le responsable de l’écluse du Temple, à deux pas de la place de la République. «C’est dommage, ici, la pêche est interdite alors que l’on trouve des carpes et des brochets de taille impressionnante!» pense-t-il songeur.

Aujourd’hui, c’est le tourisme qui fait véritablement vivre de manière quotidienne le canal Saint-Martin: «s’il y a parfois du Fret qui utilise nos réseaux, il faut surtout compter sur la présence de deux compagnie de tourisme fluvial, Canauxrama et Paris Canal».

Du matin au soir, en semaine ou le week-end, de nombreux bateaux arpentent le canal, apportant leur lots de touristes: «Il faut savoir que la traversée de la partie couverte du canal ne nous impose pas de contraintes particulières. En ce moment, vous pouvez admirez les jeux de lumière du photographe japonais Keiichi Tahara, qui forment des sortes d’arc en ciel lors du passage des bateaux» indique Chloë, stagiaire au sein de la compagnie Canauxrama.

«Deux films tournés chaque semaine»

«en moyenne, deux films sont tournés chaque semaine sur l’ensemble du canal Saint-Martin» affirme Jean Papoul. Mais, plus spécifiquement, c’est bien souvent la voûte et ses espaces souterrains qui retiennent l’attention des réalisateurs: «En 1994, Patrice Chéreau est venu tourner quelques séquences de La Reine Margot. Plus récemment, des membres des studios Pixar sont venu faire des repérages à l’écluse du Temple pour le film d’animation Ratatouille. L’un de mes regrets, c’est la non-venue de Martin Scorsese en 2011, pour le tournage d’Hugo Cabret, alors que j’avais déjà reçu une partie de son équipe».

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